Une femme est occupée à lire, ses longs cheveux lâchés sur ses épaules, ses pieds attachés au bras d'une chaise. Cependant, vous imaginez George Eliot, ce n’est probablement pas comme ça. Les quelques portraits existants de la romancière la situent à une époque très éloignée de la nôtre, traduisant une gravité éthérée qui vibre à l’image révérentielle colportée après sa mort en 1880. C’est en grande partie grâce à une riche biographie de son conseiller financier et, brièvement , mari, John Cross, que Eliot en vint à être qualifié de louange à titre posthume comme ce que le biographe littéraire Lyndall Gordon appelle un «ange sage», dont l’ombre masquera pendant longtemps les aspects plus terrestres et plus radicaux de sa personnalité et de son expérience. Pourtant, pour son compatriote écrivain et parfois colocataire, William Hale White, elle est restée figée dans sa mémoire en tant que genre de femme qui ne pensait pas à assumer cette posture la plus anti-victorienne. «Elle était vraiment l'une des créatures les plus sceptiques et inhabituelles que je connaisse», se souvient-il, la décrivant de cette façon et la traitant de “journaliste insurgée”.

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Lors du bicentenaire de sa naissance, les impressions de White lui rappellent que si ses romans sont toujours essentiels, certains Les aspects de la vie d’Eliot – ses défis, ses scandales, ses joies – véhiculent une sagesse également intemporelle. Dans sa fiction, elle nous a donné des personnages féminins inoubliables, dont le destin continue d’informer les lecteurs sur l’ambition, l’amour et l’importance de la résistance aux conventions; tout au long de sa vie, elle nous apprend à oser saisir le bonheur même si cela a un coût, à rester fidèle à vous-même et à croire qu'il n'est jamais trop tard – et à l'importance de garder l'esprit ouvert.

Elle est née Mary Ann Evans, le 22 novembre 1819, cadet de la fille d'un propriétaire de moulin et gérant du domaine Arbury Hall, dans le Warwickshire. Elle était chez elle dans la campagne proche de Nuneaton, bien qu’elle ait été envoyée en pensionnat à l’âge de cinq ans. Après le décès de sa mère, elle a quitté l’enseignement pour devenir femme de ménage de son père à l’âge de 16 ans. À 21 ans, elle a déménagé avec lui à Coventry. Il croyait qu'elle devait se marier, mais elle a été emmenée sous l'aile de Charles et Cara Bray, dont la maison, Rosehill, était une plaque tournante des points de vue radicaux et qui comptait parmi ses invités Ralph Waldo Emerson. Grâce à l’amitié et au soutien du cercle de Rosehill, elle a commencé à se sentir dans une vie très différente de tout ce qu’elle aurait dû apprendre à imaginer. L'enseignement supérieur féminin était encore dans des décennies, mais la traduction était un point d'entrée dans la société intellectuelle et elle commença à traduire des ouvrages de théologie libérale et à rédiger des comptes rendus de livres.

Contestation d'une convention

En 1850, elle se signait alors. 'Marian' Evans, elle a déménagé à Londres, logeant sur le Strand dans la maison de l'éditeur John Chapman. Des complications s'ensuivirent – il y avait un flirt, peut-être plus, entre Eliot et Chapman, qui vivait déjà dans un ménage à trois avec sa femme et la gouvernante de ses enfants. Cet attachement voué à l'échec a été suivi d'un autre, au polymathe Herbert Spencer, dont les œuvres, dont The Synthetic Philosophy, se sont vendues ensemble à environ un million d'exemplaires.

Comme ils passaient de plus en plus de temps platiquement, Spencer craignait qu'Eliot ne tombe amoureux de lui – vaniteux peut-être, mais alors c'est exactement ce qui s'est passé. Comprenant qu'il ne ressentirait plus jamais la même chose (elle envoya souvent son propre visage soi-disant prétentieux dans des lettres de jeunesse), elle le proposa néanmoins, espérant que leur camaraderie intellectuelle suffirait. L'argument que cela a pris n'a d'égal que sa détermination ultérieure, une fois repoussée, de maintenir son amitié.

Cette période de la vie d’Eliot, où elle était exclue de la société, devint la plus productive de sa vie

. Elle finit par tomber amoureuse d’un autre écrivain, George Henry Lewes. Urbain et réputé laid, il était pris au piège d’un mariage avec une femme qui avait longtemps été la maîtresse d’un autre homme et avait même eu des enfants avec lui. Pourtant, c'est Eliot qui a véritablement scandalisé la société lorsqu'elle a décidé de cohabiter ouvertement avec les Lewes, toujours mariés. La tache morale était si sidérante qu’Eliot ne pouvait pas risquer de voir des amies sans ternir leur réputation par association. Sa bravoure ne doit pas être sous-estimée: sans la protection légale du mariage, le danger d'abandon était grand.

C'était en définitive une union harmonieuse et productive d'esprits et de tempéraments. À en juger par les commentaires de l'artiste Barbara Leigh Smith Bodichon, Eliot était également très satisfaite du côté physique de sa relation. (Comme Lena Dunham jubilait dans un tweet de l’entrée de l’auteur dans Wikipedia: «elle était moche ET excitée!»)

Cette période de la vie d’Eliot, où elle était marginalisée, devint sa plus productive. Il s’agit de plonger profondément dans le premier roman récemment publié de Kathy O’Shaughnessy, In love with George Eliot. Le titre est instructif. Les aficionados d'Eliot ne se livrent peut-être pas aux mêmes manigances que les janeïtes, mais son travail a néanmoins un impact intense sur ses fans.

Comme l'a écrit la journaliste new-yorkaise Rebecca Mead dans son propre biblio-mémoire, The Road to Middlemarch: Ma vie avec George Eliot: «Certains livres semblent nous comprendre autant que nous le comprenons, voire plus.» Depuis que Mead l’a lue à l’adolescence, Middlemarch est un livre de ce type, et il en va de même pour O'Shaughnessy, qui explique: «À ce jour, je me souviens d'avoir rompu avec un petit ami, de me sentir terriblement et très seul, et la façon dont la voix d'Eliot dans ce livre me tenait compagnie. Elle était, je le sentais, compréhensive et sympathique – comme personne dans la vie ne l’avait encore été. »

C’est grâce à ses écrits qu’Eliot reprendra lentement sa réputation. En 1857, elle publie sa première fiction dans Blackwood's Magazine, en utilisant le désormais célèbre nom de plume dont elle se souvient et qui restera fidèle même après la destruction de la couverture.

Fiction fiction

] Puis, l’année de ses 40 ans, elle publie Adam Bede, son premier roman et un best-seller – même la reine Victoria en est un fan. Immédiatement suivie, The Mill on the Floss, dont la protagoniste provocante et provocante, Maggie Tulliver, est devenue une figure culte pour les femmes dans les années 1860, dont Emily Dickinson et la nièce de Henry James.

Pour O'Shaughnessy, la vie et l'œuvre de Eliot deux traits contradictoires: sa capacité à penser et à agir pour elle-même à un degré inhabituel et sa sensibilité à l'opinion du monde. Cette dernière caractéristique est liée à l’explication que Gordon invoque pour la décision d’Eliot de se faire appeler «Mme Lewes». Elle s'est peut-être rebellée contre la société, mais elle avait toujours un besoin humain d'être acceptée. Une prise de conscience de cette qualité en elle-même alimentait à son tour une aversion pour le jugement juste, et c’est ce que O’Shaughnessy a trouvé le plus intéressant à raconter à propos d’Eliot lorsqu’elle a commencé ses recherches dans son propre roman. «Pour moi, les racines de ses récits sont liées au besoin fondamental de chaque être humain d'essayer de comprendre et de sympathiser avec d'autres êtres humains. éviter une habitude facile de condamner de haut, comme dans «C’est la grâce de Dieu, allez!» fait partie de son talent, dit-elle. Il est intéressant de noter qu'Eliot semblait ne pas être impressionné par les préparatifs chez Chapman et qu'en tant que lectrice de Charlotte Bront ë elle avait une vue sombre du refus de Jane Eyre de vivre avec M. Rochester tant que sa femme était folle vivant.

Oui, elle est devenue un génie, mais sa vie a été un acte volontaire de devenir, vécue en réponse à une question qui commençait à peine à être posée: que peut être une femme?

Il n’est peut-être pas surprenant qu’ayant choqué la société en ne se mariant pas avec Lewes, elle a provoqué en 1880 un deuxième scandale (et déconcerté de futurs érudits), cette fois-ci en se mariant. Elle avait alors 60 ans et Lewes était morte depuis un peu plus de 18 mois. Son mari, John Walter Cross, était son ami et conseiller financier. Il était aussi 20 ans son junior. Ce fait, associé à un incident particulier sur leur lune de miel à la vénitienne, lorsque Cross a sauté d'une fenêtre dans le Grand Canal, a donné lieu à toutes sortes de théories purement freudiennes. À la fin, leur mariage fut interrompu de façon abrupte par la mort d’Eliot en décembre de cette année.

Les romans d’Eliot seront toujours sa plus grande réalisation, et ils sont indépendants de la passion et de la douleur qui les ont nourris et marqués. Néanmoins, il est impossible d'exagérer la ténacité et le courage nécessaires pour passer de la «petite fille» provinciale de son père à un intellectuel urbain de premier plan – et cela à un moment où l'ambition féminine était tellement circonscrite par le sexe, peu importe les maux de tête. l'insécurité et la dépression qui la poursuivaient. Oui, elle est devenue un génie, mais sa vie a été un acte volontaire de devenir, vécue en réponse à une question qui commençait à peine à être posée: que peut être une femme? Il y avait de la joie dans son cœur aussi. Elle a déjà assuré à White que cela valait la peine d'apprendre le français, ne serait-ce que pour lire un livre, Rousseau’s Confessions. Comme le dit O'Shaughnessy, l'une des leçons les plus importantes à tirer de la vie d'Eliot est la suivante: «Maintenir son intérêt pour le monde et les gens par la connaissance, la lecture et l'étude, et la compréhension, l'amitié et l'amour».

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