Assembler un nouveau livre d'histoires anciennes traduites par de grands écrivains, Des dieux et des hommes J'ai été surpris de découvrir à quel point le récit de la guerre de Troie a traversé les âges. Des auteurs aussi divers que John Dryden, Alexander Pope et Louis MacNeice ont été amenés à traduire différentes versions du mythe classique. L'une des raisons pour lesquelles la guerre de Troie a touché un tel accord est que, en plus d'être une excellente histoire, elle est soupçonnée depuis longtemps d'avoir réellement eu lieu.

Pour la plupart des Grecs anciens, la guerre de Troie était en effet bien plus qu'un mythe. Ce fut un moment déterminant dans leur lointain passé. Comme le montrent les sources historiques – Hérodote et Ératosthène -, on a généralement supposé qu'il s'agissait d'un événement réel.

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D'après l'Iliade d'Homère le conflit entre les Grecs – dirigé par Agamemnon, roi de Mycènes – et les chevaux de Troie – dont le roi était Priam – a eu lieu à la fin de l'âge du bronze et a duré 10 ans. Cela a commencé lorsque Paris, le fils malheureux de Priam, a jugé Aphrodite comme la plus belle déesse, pour laquelle elle lui a offert la magnifique belle-sœur d'Agamemnon, Helen en retour. Déterminé à ramener Helen et à punir les chevaux de Troie, Agamemnon et son frère ont défilé une puissante armée contre Troie et ont finalement réussi à mettre son peuple à genoux.

Dans l'Antiquité, même des historiens respectés étaient prêts à croire que cette guerre avait réellement eu lieu . Dans la seconde moitié du Ve siècle avant JC, Hérodote, le soi-disant «père de l'histoire», a placé la guerre de Troie près de 800 ans avant son époque. Ératosthène, un mathématicien, était plus précis, datant de la guerre à 1184/3 av. Cependant, les chercheurs modernes ont eu tendance à être plus sceptiques. La guerre de Troie a-t-elle eu lieu du tout?

Ce qui émerge, c'est à quel point les gens ont été passionnés par l'histoire pour trouver une part de vérité dans l'histoire

La question est au cœur de Troie: Mythe et réalité, une exposition majeure à Londres Musée. Des vases grecs, des fresques romaines et des œuvres d'art plus contemporaines représentant des histoires inspirées de Troie sont exposées aux côtés d'objets archéologiques datant de la fin de l'âge du bronze. Ce qui ressort le plus clairement de l'exposition, c'est à quel point les gens ont voulu à travers l'histoire trouver une part de vérité dans l'histoire de la guerre de Troie.

Les Romains vont jusqu'à se présenter comme les descendants des chevaux de Troie survivants. Dans son poème, l'Énéide Virgile a décrit comment le héros Énée s'est échappé de la citadelle en feu avec un groupe d'adeptes après que les Grecs sont entrés dans leur cheval de bois. John Dryden, premier poète officiel lauréat d'Angleterre, a traduit superbement la partie où le cheval a été fait: «Les Grecs se sont lassés de la guerre fastidieuse, / Et, avec l'aide de Minerva, un tissu arrière, / Qui comme un cheval de taille monstrueuse apparu ». Énée et ses hommes sont partis pour fonder une nouvelle maison en Italie.

Des réalités sinistres

Il n'est pas surprenant que les gens aient été convaincus de la réalité de la guerre de Troie. Les sinistres réalités de la bataille sont décrites de manière si indéfectible dans l'Iliade qu'il est difficile de croire qu'elles n'étaient pas basées sur l'observation. Un soldat meurt au bord de l'eau et «les anguilles et les poissons s'affairent autour de lui, se nourrissant et dévorant la graisse autour de ses reins». Achille lance Hector «à l'œsophage, où la vie d'un homme est détruite le plus rapidement», comme l'a traduit Martin Hammond. Troy, elle aussi, est dépeinte dans des couleurs si vives dans l'épopée qu'un lecteur ne peut s'empêcher d'être transporté vers ses magnifiques murs.

C'est en fait la perspective de redécouvrir Troy d'Homère qui a conduit le riche homme d'affaires prussien, Heinrich Schliemann, pour voyager dans ce qui est aujourd'hui la Turquie à la fin du XIXe siècle. Dit d'un emplacement possible pour la ville, à Hisarlik sur la côte ouest de la Turquie moderne, Schliemann a commencé à creuser et a découvert un grand nombre de trésors anciens, dont beaucoup sont maintenant exposés au British Museum. Bien qu'il ait initialement attribué de nombreuses découvertes à la fin de l'âge du bronze – la période pendant laquelle Homère a déclenché la guerre de Troie – alors qu'elles étaient en fait des siècles plus anciennes, il avait fouillé le bon emplacement. La plupart des historiens conviennent maintenant que l'ancienne Troie se trouvait à Hisarlik. Troy était réel.

Des preuves d’incendie et la découverte d’un petit nombre de pointes de flèches dans la couche archéologique d’Hisarlik, qui correspondent en date à la période de la guerre de Troie d’Homère, peuvent même faire allusion à la guerre. Il subsiste également des inscriptions faites par les Hittites, un ancien peuple basé dans le centre de la Turquie, décrivant un différend sur Troie, qu'ils connaissaient sous le nom de «Wilusa». Rien de tout cela ne constitue la preuve d'une guerre de Troie. Mais pour ceux qui croient qu'il y a eu un conflit, ces indices sont les bienvenus.

Une guerre de Troie historique aurait été bien différente de celle qui domine l'épopée d'Homère. Il est difficile d'imaginer une guerre se déroulant à l'échelle du poète et s'étalant sur 10 ans lorsque la citadelle était assez compacte, comme l'ont découvert les archéologues. Le comportement des soldats dans la guerre d'Homère, cependant, ne semble que trop humain et réel.

Les Grecs ont trouvé dans l'héritage de la guerre de Troie une explication pour le monde sanglant et inférieur dans lequel ils vivaient

Le génie d'Homère était d'élever le conflit universel en quelque chose de plus profond afin de mettre en évidence les réalités de la guerre. Il n'y aurait pas eu de dieux influençant le cours de l'action sur un champ de bataille de l'âge du bronze, mais les hommes qui se sont retrouvés submergés dans une mêlée sanglante auraient bien pu imaginer qu'il y en avait, alors que la marée tournait contre eux. Homer a capturé des vérités intemporelles même dans les moments les plus fantastiques du poème.

Les Grecs ont trouvé dans l'héritage de la guerre de Troie une explication du monde sanglant et inférieur dans lequel ils vivaient. Achille et Ulysse avaient habité une époque de héros. Leur âge était maintenant mort, laissant derrière lui toute la sanguinaire, mais rien de l'héroïsme ou de l'excellence martiale de la guerre de Troie. Même les conséquences immédiates de la guerre étaient pleines de violence. Dans une pièce inspirée par Homère, et traduite par Louis MacNeice, le tragédien grec Eschyle a décrit, après la guerre, Clytemnestre assassinant son mari, Agamemnon, «Qui négligemment, comme s'il s'agissait d'une tête de mouton / Hors de l'abondance de son troupeaux laineux, / a sacrifié sa propre fille », Iphigénie, pour apaiser une déesse afin qu'il puisse avoir un bon vent pour son voyage à Troie. Peu importe à quel point il est lié aux faits, le mythe de la guerre de Troie a eu un impact durable sur les Grecs et sur nous. Qu'il ait été inspiré par une guerre menée il y a longtemps ou qu'il s'agissait simplement d'une invention ingénieuse, il a laissé sa marque dans le monde et demeure en tant que tel d'une importance historique monumentale.

Des dieux et des hommes: 100 histoires de la Grèce antique et de Rome de Daisy Dunn est maintenant publié.

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