Lorsque le magazine Life est lancé le 23 novembre 1936, sa mission, comme l'a déclaré son créateur Henry Luce, est de permettre au public américain «de voir la vie; voir le monde; pour être témoin oculaire de grands événements… pour voir et être surpris; voir et être instruit… »Pendant les 36 ans qui ont marqué son âge d'or, l'hebdomadaire américain a informé les opinions du pays sur la politique, la guerre, la race et l'identité nationale à travers des images. Avec sa cohorte de photographes vedettes tels que Gordon Parks, Margaret Bourke-White et Alfred Eisenstadt, Life a aidé à lancer le photojournalisme américain. Beaucoup de photographies sont devenues des œuvres d'art emblématiques à part entière, contribuant à façonner notre mémoire collective mondiale du XXe siècle.

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Un nouveau livre, le magazine Life et le pouvoir de la photographie (publié par Yale Books avec Princeton Art Museum), explique comment le magazine a lancé la forme de l'essai photographique – et comment il a à la fois révélé et mythifié les États-Unis. Lorsque Life est apparu pour la première fois, les États-Unis se remettaient de la Grande Dépression et fidèle à sa mission, le magazine était déterminé à montrer à son public blanc, pour la plupart de classe moyenne, la vie de millions de personnes à travers le pays. Luce (qui avait lancé le magazine Time en 1923 et Fortune en 1930) accordait autant d'importance aux images qu'aux mots, condensant le texte en légendes pour les pages de photos.

La première couverture de la vie concernait la construction du barrage de Fort Peck au Montana. Prise par Margaret Bourke-White, la photographie montre la structure monumentale, qui semble émettre un sentiment d’ambition du New Deal de Franklin D Roosevelt, menaçant deux ingénieurs. Sharon Corwin, conservatrice en chef au Colby College Museum of Art, écrit dans le livre Life: «La photographie souligne les tensions entre les promesses du modernisme industriel et le statut ambigu du travailleur américain.»

Pendant sa course, Life publiera plusieurs couvertures et photos exposant les contradictions de la vie américaine. Un exemple est la photo de Bourke-White de 1936 d'une file de victimes des inondations afro-américaines attendant de l'aide sous un panneau d'affichage montrant une famille de la classe moyenne blanche et souriant et proclamant le «niveau de vie le plus élevé». Une autre est la photo de Thomas D McAvoy de 1939 de la chanteuse afro-américaine Marian Anderson se produisant devant le Lincoln Memorial, une image suggérée par Katherine A Bussard, éditrice du Life book et conservatrice de la photographie au Princeton University Art Museum, pour illustrer comment le présent n'était «pas à la hauteur des idéaux démocratiques de la nation».

La ​​signification symbolique des États-Unis était d'une grande importance pour les rédacteurs de Luce et Life et lorsque la guerre a éclaté en Europe, le magazine a profité de l'occasion pour réitérer son objectif. . Luce en particulier était en faveur de la participation américaine à la Seconde Guerre mondiale. Quelques mois avant que Pearl Harbor n'engage la nation dans le conflit, il a publié un éditorial intitulé «Le siècle américain» dans lequel il appelait les États-Unis à mettre fin à leur isolationnisme.

Quand la guerre est finalement arrivée, Luce a commenté dans le magazine Time que «les bombes japonaises avait finalement apporté l'unité nationale aux États-Unis ». Les photos de Robert Capa du débarquement d'Omaha Beach le jour J (6 juin 1944) ont une résonance doublement mythique. D'une part, leur qualité floue (provoquée, selon la légende publiée, par «l'immense excitation») a donné au lecteur une expérience immersive et est devenue partie intégrante de l'iconographie visuelle associée au jour J. D'un autre côté, l'histoire selon laquelle leur effet pourrait avoir été causé par une attaque de panique de Capa alors qu'il faisait face à des tirs d'obus allemands donne un aperçu de ce que cela signifiait pour les photographes Life d'être profondément ancrés dans l'environnement de leurs sujets.

Des décennies plus tard, avec la guerre du Vietnam qui faisait rage, des photographes comme Larry Burrows deviendraient réputés pour leur proximité avec le théâtre de guerre. Luce, qui était fortement impliquée aux États-Unis au Vietnam, avait démissionné en 1964. Alors que le magazine luttait pour savoir dans quelle mesure il devrait dépeindre l'insatisfaction croissante à l'égard de la guerre, il a néanmoins publié des photos déchirantes et semblait osciller entre l'indignation humanitaire. et ouverture impérialiste.

Images d'une nouvelle guerre

Cimentée dans la culture américaine par la Seconde Guerre mondiale, la photographie de guerre de Life a eu un impact sur la perception qu'a le pays de la guerre à l'étranger. Avec la victoire des Alliés, Life était dans une position privilégiée pour aider à façonner l’image américaine après la guerre et la prise de position du magazine était plus compliquée que ce dont on se souvient peut-être. Les images du magazine sur la fin de la guerre, telles que les nuages ​​de champignons des bombes atomiques qui ont détruit Hiroshima et Nagasaki et le désormais emblématique baiser du VJ Day d'Alfred Eisenstaedt, ont indiqué la culture visuelle complexe de la guerre froide qui allait s'ensuivre. Sur la photo d'Eisenstaedt, un GI américain embrasse une étrangère au milieu de Times Square lors d'un défilé. Le cliché évoque le sens de la célébration débridée, sa composition rappelant les moments romantiques dans les films hollywoodiens (malgré le contexte plus compliqué de la photo).

Les professeurs Robert Hariman et John Louis Lucaites écrivent dans un essai du Life book: «Iconic les photographies sont celles qui sont largement reconnues et dont on se souvient, qui sont censées représenter des événements historiquement significatifs, évoquent une forte identification ou réponse émotionnelle, et sont appropriées à travers un large éventail de médias, de genres et de sujets. Cette photo est venue résumer la fin de la guerre pour de nombreux Américains pendant des décennies. Pourtant, avant même qu'il n'atteigne cet héritage, il était clair que Life – en tant que magazine extrêmement populaire visant à inspirer et à instruire – ressentait le poids du territoire inexploré dans lequel le monde était entré: un territoire dans lequel la menace d'une guerre nucléaire se profilait. La vie a eu la portée d'influencer la nouvelle guerre idéologique.

La guerre a doublé le personnel de photographie du magazine et, bien que la qualité de la photographie et du papier de Life lui donne l'impression des magazines mensuels, son taux de production est plus proche de celui des journaux. Un photographe inconnu a capturé Natalie Kosek, rédactrice en chef de Life, examinant des images, l'environnement chaotique donnant une idée de la quantité de travail et de la pression qui ont été nécessaires pour produire l'hebdomadaire. En 1942, ils parcouraient 20 000 images par semaine.

La vie était à son apogée dans cette période d'après-guerre qui a vu les États-Unis émerger comme une superpuissance économique et culturelle encore plus forte. Le magazine a agi comme le miroir de la nation, reflétant à la fois le mythe et la réalité avec des photos comme Andreas Feininger's de la Route 66 (la route de 2400 miles – 3800 km qui s'étend de Chicago à Los Angeles via le désert aride de Mojave), qui dépeint la route ouverte et le ciel , et évoque le mythe typiquement américain de la frontière.

Mais la vie n'a pas hésité à dépeindre les luttes des communautés rurales. En 1951, W Eugene Smith a suivi Maude Callen, sage-femme, infirmière et travailleuse communautaire qui a fréquenté une communauté à prédominance noire à Pineville, en Caroline du Sud. L'image vedette de l'essai photographique montrait un Callen sereinement concentré prêt à recevoir un nouveau-né, une image qui, pour Dalia Habib Linssen au Museum of Fine Arts de Boston, «génère un sentiment d'intimité palpable». En effet, la réponse que l'histoire a reçue en atteste. Des lettres affluent, des dons et de la nourriture. Un abonné a écrit: “Pendant toutes les années où j'ai lu Life, je n'ai jamais été aussi ému ou affecté par quoi que ce soit par votre article sur Maude Callen.” Callen a utilisé les 20 000 $ amassés pour ouvrir la clinique Maude Callen, où elle a travaillé jusqu'à sa retraite en 1971.

D'autres essais photographiques que Life a publiés au fil des ans et qui ont mis en évidence des communautés négligées susciteraient des réponses similaires – le plus notoirement peut-être, dit le projet de Gordon Parks l'histoire de Flávio da Silva, un garçon de 12 ans vivant dans une favela brésilienne. Publié 10 ans après Smith’s, il a invoqué une vague d’empathie, de culpabilité et de dons. Il a également déclenché une mini guerre froide photojournalistique, avec une publication brésilienne envoyant des photographes pour documenter les pauvres de New York en représailles contre un récit de «sauveur» américain.

Parallèlement à sa description de la vie dans une petite ville, le magazine s'est délecté des histoires fournies par le monde du divertissement. Il y avait le glamour d'Hollywood incarné dans des photos de personnages comme Steve McQueen et Marilyn Monroe; mais Life a également suivi ce que les développements rapides de la réalisation de films signifiaient pour le public. En 1952, JR Eyerman a photographié le public de Bwana Devil, le premier long métrage couleur en 3D. Avec leurs yeux obscurcis par des lunettes Polaroid 3D, il semble que les cinéastes soient transpercés, mais apparemment, ils n'étaient pas trop impressionnés.

La vie a rapporté que le public «mégalopique» avait l'impression que les lunettes étaient inconfortables et que la fonctionnalité, basée sur une histoire vraie sur les lions mangeurs d'hommes en Afrique, était «terne». Mais la photo elle-même a transcendé l'occasion spécifique qu'elle a montrée. Comme l’écrit Caitlin E Ryan de l’Université de Princeton, il «reflète le rôle central que le divertissement populaire, et Hollywood en particulier, a joué dans la construction de la vision cohérente du magazine sur l’identité américaine au milieu du siècle». Il n'est pas surprenant, peut-être, qu'une partie de la photographie soit devenue la couverture d'une édition de 1983 de La société du spectacle de Guy Debord.

Définir les années 60

Les années 1960 ont présenté une multitude de moments politiques et culturels pour la vie interpréter. En 1961, le président Kennedy a annoncé une partie de sa stratégie de guerre froide et le magazine a répondu à l'appel, exprimant le point de vue en juin de la même année selon lequel il estimait que les objectifs des États-Unis étaient de «gagner la guerre froide» et de «créer un meilleur America '.

Deux ans plus tard, Kennedy est assassiné. La vie avait eu une relation étroite avec les Kennedys, documentant la parade nuptiale et le mariage de John et Jackie ainsi que la présidence. Life a également publié la célèbre interview de Theodore H White avec Jackie, l'interview dans laquelle le mythe Kennedy de Camelot est né (et que le magazine aiderait à maintenir avec ses nombreuses pièces et livres commémoratifs au fil des ans).

En 1968, les choses semblaient atteindre un point de fièvre. Il y avait une colère croissante avec la guerre du Vietnam. Martin Luther King Jr avait été assassiné en avril et des manifestations ont éclaté aux États-Unis. La campagne électorale était en cours lorsque le frère cadet de JFK et l’espoir présidentiel de 1968, Robert F. Kennedy, a été assassiné dans la cuisine d’un hôtel. Le photographe Bill Epperidge, qui suivait la campagne de Kennedy, a capturé le passeur Juan Romero berçant le sénateur. En octobre, aux Jeux olympiques d'été de Mexico, les athlètes noirs Tommie Smith et John Carlos ont levé les poings pour protester. John Dominis a pris la photo de Life qui montrait Smith et Carlos debout, la tête baissée, les poings gantés en l'air, contre le noir de jais du ciel.

Au cours de sa publication, le magazine a publié 200 000 pages d'essais photographiques; mais des photographies spécifiques sont devenues des œuvres emblématiques

À la fin de la décennie, le magazine se débattait. Le professeur d'études américaines à University College Dublin, Liam Kennedy, écrit dans le livre Life: «un public de plus en plus divisé ne se voyait plus reflété dans les pages de Life, et le magazine ne pouvait pas suturer visuellement les divisions de la vision du monde américaine». Il ne pouvait plus non plus rivaliser avec les informations télévisées, qui éloignaient les annonceurs depuis le début de la décennie, dopées par leur utilisation par les candidats à la présidentielle. En décembre 1972, Life a publié son dernier numéro hebdomadaire, qui n'avait pas de couverture photographique.

Le magazine a continué sous diverses formes, étant relancé d'abord sur une base mensuelle puis hebdomadaire et publié sous forme de rapports spéciaux. . Pourtant, même si elle n'existait plus comme autrefois, Life a conservé un héritage comme l'une des publications les plus importantes de l'histoire des États-Unis. Au cours de sa publication, le magazine a publié 200 000 pages d'essais photographiques; mais des photographies spécifiques sont devenues des œuvres emblématiques pour leur importance culturelle, historique et artistique. Des expositions, telles que celle actuellement exposée au Princeton University Art Museum, des documentaires et des partenariats d'archivage avec Google et Getty ont aidé à canoniser ces œuvres – et Time Inc lui-même continue de faire naître la mythologie et l'héritage de Life en tant que miroir américain à travers le journalisme anniversaire. À ce jour, les images de Life nous obligent à nous demander comment les photographies influencent et préservent la mémoire sociale.

Le magazine Life et le pouvoir de la photographie est au Princeton University Art Museum jusqu'au 21 juin 2020 et se poursuit au Museum of Fine Arts de Boston. , du 19 août au 13 décembre 2020. Un livre du même nom vient d'être publié par Yale University Press.

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