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Holly Honderich

Le coût de la formation continue est en train de remodeler l'Amérique. Mais alors que les frais de scolarité montent en flèche à travers le pays, une université du Kentucky a trouvé un moyen de couvrir les coûts. Il n'y a qu'un seul problème: les étudiants doivent travailler pour cela.

“Bourses d'études ou prêts d'études”.

Sophie Nwaorkoro, âgée de 18 ans, avait le choix de couvrir les coûts de l'université.

Une crise familiale en fin de secondaire a déraillé la première option. Elle s'est retrouvée sans abri et sans le soutien financier nécessaire pour combler les lacunes laissées par les bourses.

La ​​deuxième option – contracter des emprunts – aurait placé Sophie parmi des millions de ses pairs qui, à l'âge adulte, seraient obligés de rembourser leurs prêts étudiants. Selon la plupart des estimations, l’endettement total des étudiants s’élève à 1,5 milliard de dollars, soit plus que ce que les Américains doivent sur leurs cartes de crédit. Et près de la moitié des emprunteurs ne remboursent pas leurs prêts.

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                    Berea College dans le Kentucky rural
                

“Je ne l'aurais pas risqué”, dit-elle. “La dette a en quelque sorte énoncé la fin de ma liberté.”

Sophie s'était résignée à ne pas poursuivre ses études jusqu'à ce qu'elle reçoive un appel du Berea College, une petite université de premier cycle située dans une zone rurale du Kentucky.

Le représentant a dit à Sophie qu'ils couvriraient tout.

“Quand elle m'a dit que je suis tombée en panne et que j'ai pleuré”, se souvient Sophie. “Ils ont juste ouvert une porte dont j'étais vraiment sûr d'avoir été fermée.”

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Le Berea College a été fondé en 1855 par John Fee, ministre chrétien et abolitionniste. Il s'agissait du premier collège mixte intégré dans le sud des États-Unis.

Son campus moderne est situé sur la même crête que le bâtiment d'origine de l'école: il s'agit maintenant d'une petite constellation de bâtiments en briques et de colonnes blanches que l'on peut franchir sans se presser. environ 15 minutes.

Depuis sa création, Berea était destiné aux étudiants qui ne pouvaient pas payer les études universitaires – les coûts étaient minimes et les étudiants travaillaient sur le campus pour subvenir à leurs besoins.

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Berea College

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                    Étudiants à l'extérieur de la résidence James de Berea, construite en 1918
                

Et, en 1892, il cessa complètement de facturer les frais de scolarité.

“Ce qui est inhabituel chez Berea, c'est que, je parie que 70% à 80% de nos étudiants, c'est leur seule chance d'avoir une expérience éducative de grande qualité”, a déclaré le président de Berea, Lyle Roelofs.

Plus de la moitié des élèves de la nouvelle classe 2018 de Berea avaient une contribution familiale attendue de 0 $. Le revenu familial moyen d'un étudiant de première année est inférieur à 30 000 $ (23 000 £). Environ 70% des étudiants viennent des Appalaches, où environ une personne sur cinq vit en dessous du seuil de pauvreté.

“Nous avons toujours compris qu'il y a des gens qui ont besoin d'éducation et qui n'ont pas les moyens de payer pour cela”, dit M. Roelofs. “Le comment est beaucoup plus compliqué.”

Le “comment” est double.

Il y a tout d'abord le fonds de dotation de Berea qui, cette année, a grimpé à 1,2 milliard de dollars (930 millions de livres sterling), résultat de près de 165 ans de croissance.

“Si vous n'avez pas de revenus de scolarité, alors vous voulez avoir un ami puissant comme le marché américain “, a déclaré M. Roelofs.

Le fonds de dotation est effectivement protégé par l'engagement de l'école à dispenser des cours gratuits. Une rénovation ou une mise à niveau du campus ne sera approuvée qu'une fois que les frais de scolarité de chaque étudiant seront assurés. Sa croissance a également été stimulée par un vote particulièrement judicieux du conseil d'administration de Berea en 1920, qui garantissait que tout legs non restreint – des dons laissés sans but spécifique – serait ajouté à la dotation.

Environ 60 millions de dollars sont actuellement retirés de la dotation pour financer le budget de fonctionnement de Berea, frais de scolarité compris.

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                    Emily Fannin, 18 ans, au travail dans la salle à manger
                

La deuxième caractéristique unique de Berea est le programme de travail, qui demande à chaque étudiant de travailler sur le campus au moins 10 heures par semaine, à l’instar d’un programme fédéral de formation par le travail dispensé dans d’autres universités américaines.

“Au Berea College , aucun étudiant ne paye les frais de scolarité pour une éducation de haute qualité, mais chaque étudiant travaille », explique Roelofs. “Nous n'admettons pas seulement chaque étudiant, nous embauchons tous les étudiants.”

Les emplois sont essentiels au fonctionnement de Berea: le travail des étudiants et une partie de leur chèque de paie sont utilisés pour que le collège fonctionne.

“Ce n'est pas la chose la plus romantique”, dit Sophie qui, dans son rôle dans la salle à manger, travaille avec “les ordures de tout le monde”.

“Je sais que certaines personnes pourraient mépriser cela, mais vous y allez en quelque sorte avec l'impression que” je fais quelque chose qui aide les gens “.”

Et il y a un gain évident – en 2019, 49 Le pourcentage d’étudiants de Béréa est diplômé avec une dette zéro, même après les frais de nourriture, de logement et autres frais de subsistance. Pour ceux qui en ont bénéficié, ils détenaient en moyenne 6 693 dollars – environ le quart de la moyenne nationale.

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Berea est petite, environ 1 600 étudiants de premier cycle et – pour des raisons évidentes – elle n'en possède pas beaucoup. des équipements brillants qui pourraient être utilisés pour se vendre lors de foires universitaires.

“Nous n’ajoutons pas ce type de fonctionnalités attrayantes destinées uniquement à attirer les étudiants les plus aisés”, explique Roelofs. “Vous savez, une rivière paresseuse ou un mur d'escalade ne contribue presque rien à l'expérience éducative”.

Il manque le nom de reconnaissance des écoles d'élite dispersées sur les côtes du pays et n'est connu de manière fiable que par ceux qui vivent dans les Appalaches.

  Lyle Roelofs, président du Berea College Droit d'auteur de l'image
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                    Roelofs dit que Berea “ne serait pas Berea” si elle accusait
                

“Quand j'en ai entendu parler, cela m'a semblé louche”, a déclaré Sophie. “Si c'était gratuit, alors ce doit être de mauvaise qualité.”

Mais Berea ne ressemble ni ne se sent comme une université à prix réduit.

Le campus est archétypiquement collégial. La vie étudiante est racontée par les cloches des églises, les motifs sont ponctués de quads bordés d'arbres. Il est installé à moins de 2000 hectares de l'espace vert du collège, qui glisse dans des centaines de kilomètres de forêt dans les contreforts appalachiens de l'est du Kentucky.

À l'école en octobre, les étudiants font souvent référence à leur “histoire de Béréa”. campus sténographie pour le défi ou le traumatisme qui menaçait leur chance à l'université – un trait commun chez les étudiants.

Mais tout aussi rapidement, la conversation revint aux projets de retour au pays ou aux prochains examens. C’est peut-être le plus grand exploit de Béréa: pour ses étudiants, la vie quotidienne est à l’abri de la dette étudiante en cours.

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Il s'agit également de l'école la plus sélective de l'État, selon les dossiers d'admission de Berea. Les étudiants sont acceptés sur la base de leurs résultats scolaires et de leur situation financière.

En 2018, 97% de ses nouveaux étudiants étaient admissibles aux bourses Pell, subventions fédérales octroyées uniquement aux “personnes qui font preuve d'un besoin financier exceptionnel”.

De nombreux étudiants ont mentionné la rigueur académique de Berea, une surprise pour certains qui ont supposé que “sans frais de scolarité” était le code d'une éducation moins coûteuse.

“Vous ne pouvez vraiment pas venir ici et relâcher vos efforts, a déclaré Sophie.

” Je pense que nous sommes tellement habitués à ce que les collèges soient si chers que nous nous attendions à ce qu'ils soient chers. Nous avons rejeté l'idée de une université qui peut être abordable. “

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La lutte pour payer les études universitaires est une caractéristique déterminante des familles qui travaillent en Amérique, déclare Caitlin Zaloom, professeur à l'Université de New York, qui étudie le fardeau de la dette étudiante familles. “L'augmentation des coûts liés aux études universitaires ne peut aller beaucoup plus loin.”

Le stress perdure longtemps après la fin des études, tant pour les parents que pour les étudiants, dit-elle. “La dette et les coûts orientent leur vie pendant des années après.”

Mais comme les études universitaires deviennent de plus en plus un “impératif moral”, une condition indispensable à la stabilité de l'emploi et à la mobilité ascendante, le financement gouvernemental en faveur de l'enseignement supérieur s'est effondré.

  Annonce de Berea Droit d'auteur de l'image
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                    Une annonce originale pour Berea propose des cours gratuits et 8 000 livres dans sa bibliothèque
                

Selon le Centre de recherche sur le budget et les politiques, un groupe de recherche non partisan, le financement total alloué par l'État aux collèges publics de deux et quatre ans a diminué de près de 9 milliards de dollars après l'inflation.

Les fonds alloués au gouvernement se sont heurtés à de fortes augmentations des frais de scolarité, poussant effectivement les familles américaines vers des prêts.

“Le plus grand prêteur est le gouvernement fédéral”, a déclaré Mme Zaloom. “Il est très clair que le gouvernement fédéral s'attend à ce que ses citoyens paient pour des études universitaires avec des prêts. C'est le message que les familles reçoivent très très clairement dès le premier jour.”

Au cours des dix dernières années, l'endettement des étudiants a plus que doublé, passant de 675 milliards de dollars à 1,5 milliard aujourd'hui.

“Je pense que nous sommes vraiment à un point de rupture”, a déclaré Mme Zaloom. «Il n’est tout simplement pas moralement acceptable d’obliger les jeunes adultes à commencer leur vie avec autant de dettes.»

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Alors, que faut-il faire à cet égard?

Il est généralement admis que les frais de scolarité universitaires aux États-Unis sont trop coûteux, mais aucun consensus ne s'est dégagé sur la solution. La plupart des collèges américains offrent une mosaïque de bourses et de prêts pour alléger les coûts.

  Étudiant universitaire nettoyant la vaisselle Droit d'auteur de l'image
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                    Sophie dit que son rôle dans la salle à manger n'est pas romantique
                

L'idée de le faire pour tous – comme Berea – gagne du terrain.

Le gouvernement de l'État du Nouveau-Mexique a récemment annoncé son intention de rendre les écoles publiques gratuites pour tous les élèves, quel que soit leur revenu, en utilisant les revenus de l'industrie pétrolière en plein essor de l'État. Et certains candidats de premier plan dans la course démocratique de 2020 ont adopté le concept de la gratuité de l'enseignement.

Mais M. Roelofs estime que “la gratuité de l'enseignement” peut être un slogan fragile lorsqu'elle est laissée à elle-même.

Réponse – il doit être gratuit et de haute qualité, dit-il.

Le modèle de Berea fonctionne pour ses 1 600 étudiants. Mais il a eu une longueur d'avance de 126 ans.

“Pour vraiment faire ce que Berea fait, il faut dégager une assez grosse somme d'argent juste pour se lancer”, dit-il. Le défi consiste alors à “augmenter”.

  Étudiant à la pratique de la chorale Droit d'auteur de l'image
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                    Sophie, à la répétition avec le Black Music Ensemble de Berea, appelle le collège sa “grâce salvatrice”
                

La petite taille de Berea et son engagement à long terme à accroître ses ressources pour l’enseignement gratuit lui ont donné une longueur d’avance considérable que d’autres universités pourraient avoir du mal à reproduire.

Mais M. Roelofs estime que le modèle de Berea peut avoir une influence – si les gouvernements des États accordent plus de fonds aux universités publiques, où 80% des étudiants américains sont présents.

“Je pense qu'il pourrait y avoir une Berea dans chaque État”, dit Roelofs. “Il n'y en a qu'un et c'est dans le Kentucky, mais dans chaque état, il y a des enfants qui, vous les regardez, et vous dites,” petit, ils méritent une meilleure chance que ce qu'ils obtiennent “.

Pour Sophie, cette chance était “un sur un million”.

“Si cette occasion me était enlevée, je ne sais pas où je finirais, je ne sais pas dans quelle gouttière je être assis dans “, dit-elle. “Cette école signifie le monde pour moi.”

Aujourd'hui étudiante en première année à l'école, elle l'appelle “licorne”. Sophie étudie la physique, chante dans une chorale et interprète de la poésie rythmique dans un spectacle organisé par la Black Student Union.

Après, elle espère devenir médecin – obstétrique et gynécologie -, ce qui signifie quatre années d’école de médecine, dit-elle.

“Ce qui, espérons-le, je pourrai me le permettre.”

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Pour en savoir plus sur la dette d'études

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