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Les forêts tropicales humides de Colombie ont disparu rapidement. Depuis l'accord de paix de 2016 entre le gouvernement et les guérilleros des Farc, une grande partie de la jungle vierge qui était auparavant interdite en raison du conflit a maintenant été abattue, détruisant des écosystèmes entiers. Mais maintenant, des efforts sont en cours pour sauver ce qui reste.

Plus tôt cette année, et juste avant la fermeture du coronavirus, j'ai rejoint une expédition de grands botanistes du Royal Botanic Gardens de Kew à Londres dans une forêt tropicale jusque-là inexplorée dans la Serrania de las Les quinchas, alors qu'ils recherchaient des espèces végétales rares, dont certaines inconnues de la science.

La ​​Colombie est le deuxième pays le plus diversifié au monde après le Brésil. Il compte également plus d'espèces d'oiseaux – 1 958 au plus tard – que tout autre pays.

S'il y avait un jeu de Top Trumps pour les colibris, la Colombie gagnerait haut la main. Avec ses montagnes, ses jungles et ses forêts tropicales humides, cette grande nation sud-américaine possède une partie de la flore et de la faune les plus colorées du monde. Voici un petit échantillon de ce que nous avons vu.

  Trekking dans le canyon Ranura distant dans la vallée de la Magdalena avec des scientifiques de Kew Gardens, à la recherche d'espèces végétales rares Copyright de l'image
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Trekking dans le canyon Ranura à distance dans la vallée de la Magdalena avec des scientifiques de Kew Gardens, à la recherche d'espèces végétales rares

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Voyager à cheval était le seul moyen pour moi, en fauteuil roulant, de traverser le terrain accidenté. Les écologistes espèrent que cette partie de la Colombie, en grande partie sûre et inexplorée, pourrait, avec un meilleur accès, devenir une destination de choix pour l'écotourisme.

  La maison d'un ermite, cachée au fond de la forêt de la Serrania de las Quinchas. Copyright de l'image
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La maison d'un ermite, cachée au fond de la forêt de la Serrania de las Quinchas

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Nous avons passé la nuit ici, sur des hamacs et des matelas. L'agriculteur qui vit ici seul est complètement autosuffisant, élevant son propre bétail et ses porcs mais cultivant également un type de légume-racine pour l'alimentation, que les scientifiques disent n'avoir jamais vu auparavant.

La semaine avant notre arrivée, son fils a été mordu au pied par une vipère venimeuse de fer-de-lance dans la forêt voisine. L'agriculteur a dû le porter sur le dos jusqu'à la route la plus proche et ils l'ont juste amené à l'hôpital à temps pour éviter que sa jambe ne doive être amputée.

  Moucherolle à tête blanche, Todirostrum cinereum Copyright de l'image
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Gobe-mouches, Todirostrum cinereum

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Un oiseau minuscule et étonnamment docile qui porte bien son nom. Son bec ici était bourré d'insectes qu'il venait d'attraper. C'était une vue familière dans les arbres autour de la cabane en chaume où nous dormions et l'un des premiers oiseaux à nous réveiller avec le refrain de l'aube. (Remarque: rien de remarquable à propos de cette espèce, elle était plutôt jolie.)

  Colibri à queue rousse, Amazilia tazacatl, se nourrissant de tournesol mexicain. Copyright de l'image
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Colibri à queue rousse, Amazilia tazacatl, se nourrissant de tournesol mexicain, également connu sous le nom de “souci d'arbre”

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L'une des 165 espèces de colibris les plus agressives et territoriales de Colombie, elle est connue pour attaquer d'autres oiseaux et insectes qu'elle considère comme des intrus. La nuit, il entre dans une torpeur au repos pour reconstituer ses niveaux élevés d'énergie.

  Starfrontlet à gorge bleue. Un colibri des Andes de haute altitude trouvé seulement au-dessus de 2000 m en Colombie et juste de l'autre côté de la frontière au Venezuela Copyright de l'image
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Starfrontlet à gorge bleue, Coeligena helianthea. Un colibri des Andes de haute altitude trouvé seulement au-dessus de 2000 m en Colombie et juste de l'autre côté de la frontière au Venezuela, alors connu comme un “quasi endémique”

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Il s'agit de l'un des 18 colibris différents qui se trouvent haut dans les collines au-dessus de Bogota à l'Observatorio de Colibríes, où les visiteurs peuvent les regarder voler à travers les branches tout en mangeant des petits déjeuners de mangue, de papaye et de forte colombienne

  La Guêpe bourreau, Polistes carnifex. Cet insecte terrifiant a l'une des piqûres les plus douloureuses connues de l'humanité. Copyright de l'image
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La guêpe bourreau, Polistes carnifex

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Cet insecte terrifiant a l'une des piqûres les plus douloureuses connues de l'humanité, encore pire que la fourmi à balle et le frelon géant d'Asie. L'une des plus grandes guêpes néotropicales de 3 cm de long, son nom signifie littéralement «fabricant de viande» car elle mâche sa proie avant de la ramener au nid.

Le naturaliste de télévision Coyote Peterson s'est porté volontaire pour être piqué par un et a déclaré par la suite qu'un trou pourri dans son bras à l'endroit de la piqûre. J'ai photographié celui-ci juste au moment où il décollait d'une branche d'arbre.

  Moucherolle à la cannelle, Pyrrhomyias cinnamomeus. L'un des oiseaux les plus attrayants et les plus accessibles de la haute forêt montagnarde de Colombie. Copyright de l'image
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Moucherolle à la cannelle, Pyrrhomyias cinnamomeus

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L'un des oiseaux les plus attrayants et les plus accessibles des forêts de haute montagne de Colombie à environ 3 000 m d'altitude. Trouvé tout au long de la colonne vertébrale occidentale de l'Amérique du Sud, son nom latin signifie “couleur flamme”. Celui-ci était perché près d'une cascade, faisant de courtes incursions dans le jet d'eau pour attraper des insectes tout en criant fort.

  Un fruit étrange et non identifié de la famille des Sapotaceae Copyright de l'image
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Un fruit étrange et non identifié de la famille des Sapotacées, qui comprend d'importantes sources alimentaires sous forme de fruits tropicaux comme la pomme étoilée

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C'était l'une des nouvelles espèces inconnues trouvées par les botanistes de Kew Gardens au fond de la jungle reculée de Las Quinchas. Le chef de l'expédition, Mauricio Diazgranados, a déclaré que “la forme et la texture du fruit étaient très inhabituelles”.

  Fleur tropicale rouge et jaune. Palo cruz, Brownea macrophylla. Copyright de l'image
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Palo cruz, Brownea macrophylla

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Les scientifiques de Kew Gardens étaient ravis de rencontrer cette fleur exotique qui poussait sur une rive de la rivière dans la vallée centrale de la Magdalena. Les arbres qui la produisent peuvent atteindre 12 mètres de haut et leurs troncs sont souvent infestés de fourmis. Les habitants disent que la fleur a des propriétés médicinales et l'un des grands espoirs pour épargner ce qui reste des forêts tropicales de Colombie est que leurs plantes peuvent contenir des remèdes médicinaux vitaux.

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