Lorsque le légendaire artiste conceptuel et enseignant John Baldessari est décédé jeudi à 88 ans, il a laissé non seulement un héritage de travail et d'idées, mais aussi des générations d'artistes à succès qu'il a appris à voir et à créer de nouvelles façons.

Baldessari faisait partie des premiers départements d'art innovants de l'UC San Diego, du California Institute of the Arts de Valence et de l'UCLA. Je l'ai rencontré au fil des ans et je me souviens très bien d'une visite en 1986 dans sa grange d'un studio à l'époque, un endroit à Santa Monica débordant de piles de livres, de magazines et d'autres matières premières que vous ne saviez jamais où mettre les pieds, beaucoup moins votre tasse de café.

Il était un grand causeur, plein d'esprit et de sagesse, et en décembre 1998, nous avons longuement parlé de sa passion pour l'enseignement et la Californie pour mon histoire orale, «État des arts: les artistes californiens parlent de leur travail, »Publié en 2000 par William Morrow.

Voici une partie de ce que le doyen du West Coast Conceptualism avait à dire, dans ses propres mots, édité pour la longueur et la clarté:

Mon père avait une entreprise de récupération en démolissant des maisons et, avec ces matériaux, en construisant d'autres. Il n'a rien gaspillé et a tout recyclé. Il avait des bacs pour l'acier, le fer, le laiton, le cuivre. J'ai dû enlever des clous du bois et les redresser et démonter les robinets pour les nettoyer et les peindre, donc j'ai ce sentiment pour des choses comme ça.

Il était citoyen autrichien, du Tyrol du Sud, et il est décédé à 90 parlent encore anglais cassé. Mais je suis devenu très conscient de la communication. J'essayais de me faire comprendre à mon père, de parler en termes aussi clairs que possible et de dire les choses de manière compréhensible.

Quand j'ai commencé à enseigner, j'ai pu voir le même besoin. J'avais déjà été préparé pour ça. Et en poursuivant l'enseignement et l'art, j'ai commencé à voir comment ils partageaient le même problème de communication. J'ai vu comment on pouvait obscurcir, être limpide ou faire quoi que ce soit entre les deux. Vous pouviez jouer votre public comme un instrument de musique.

Après avoir obtenu mon diplôme de l'État de San Diego, j'ai senti que je ne pouvais pas simplement sortir dans le monde et m'appeler artiste, parce que je ne savais pas ce qu'était un artiste. J'ai commencé à enseigner au lycée et au collège jusqu'à ce qu'à un certain point, je voulais avoir plus de temps pour peindre.

J'ai reçu un appel pour enseigner dans un camp de la California Youth Authority dans les montagnes à l'extérieur de San Diego. C'était un camp d'honneur, pas de murs. Un des enfants là-bas m'a demandé d'ouvrir la salle des arts et métiers le soir afin qu'ils puissent travailler. J'ai fait un marché avec eux: s'ils le refroidissaient en classe et faisaient attention, j'ouvrirais les salles de classe la nuit. Cela a fonctionné comme un charme.

J'ai eu une révélation quand j'ai vu que ces enfants se souciaient plus de l'art que moi à l'époque. Mon idée de l’art n’était alors qu’une sorte d’activité masturbatoire qui n’a aidé personne du monde. J'avais ce genre de conscience sociale, je suppose, et je pensais, voici ces enfants qui apprécient vraiment l'art pour une raison quelconque. J'ai donc pensé que mes cadeaux étaient dans l'art et je travaillerais juste dans l'art, peut-être que quelque part le long de la ligne, je trouverais tout. Je ne peux pas dire que je l'ai fait, mais au moins cela m'a donné un coup de fouet.

À la fin des années 60, il est devenu clair que j'étais en quelque sorte sur la mauvaise voie en définissant l'art comme la peinture et la peinture comme l'art, et que ce que je faisais n'était pas de la peinture.

Je faisais des peintures de texte et de photo et des peintures uniquement avec du texte. J'avais ignoré la photographie pendant longtemps, pensant que c'était un engouement pour le lycée, mais maintenant j'avais l'idée de faire des notes visuelles. Je sortais avec mon appareil photo et prenais des photos de choses qui pourraient être des informations pour mes peintures. Puis j'ai eu une autre révélation. Je me suis demandé: pourquoi dois-je traduire toutes ces informations en peinture? Pourquoi ne peut-il pas s'agir d'art en soi?

Maintenant, ce n'est pas une idée si intéressante, mais c'était un peu hérétique, je suppose, à l'époque. Je me souviens d'avoir emporté ces toiles avec du texte et des photos dans les galeries de Los Angeles et d'avoir simplement regardé en blanc.

John Baldessari en 1997.

(Kirk McKoy / Los Angeles Times)

J'explorais toutes sortes de façons de s'approprier des images provenant d'autres sources, en prenant des photos au hasard sur le téléviseur ou avec une minuterie automatique. Avoir une caméra devant mon studio. N'importe quoi où mon propre processus de sélection n'entrerait pas en jeu. J'ai commencé à tirer des choses de magazines et de livres, des images qui n'étaient pas censées être de l'art. J'essayais probablement de comprendre pourquoi certaines choses sont de l'art et d'autres non.

Vivre en Californie, contrairement à New York ou en Europe, offre une certaine forme de liberté, parce que nous n'avons pas le poids de l'histoire à Los Angeles. Si je suis assis dans un café à Vienne, disons, les gens vont me dire que Mozart était assis là où je suis. Si je suis à New York, il y a constamment des galeries, des musées et des publications pour vous rappeler que l'art y est une industrie majeure. Je pense que c'était un avantage de vivre ici dans la mesure où je me suis éloigné de cette pression de l'histoire.

Est-ce que je pense que Los Angeles a une influence sur mon travail? Je réponds toujours à cela en disant qu'un requin est le dernier à critiquer l'eau salée. Si vous êtes plongé dans quelque chose, vous ne pouvez pas le voir.

Je me suis rendu compte que je devais vivre dans un endroit que je pensais laid, et Los Angeles était mon choix, probablement parce qu'il reproduisait National City. Si les choses sont trop belles, pourquoi voudriez-vous créer quelque chose de beau? Si les choses sont trop idylliques dans mon environnement, je deviens en quelque sorte fou. Je ne pouvais pas vivre à Beverly Hills ou à Bel Air.

Mon studio est en désordre. Je trébuche sur des choses, et c'est plein de livres, de disques et de magazines. Je sais où tout est, mais je suis un rat de meute. Je pense que j'ai reproduit le magasin de récupération de mon père. Il ne pouvait rien jeter car il voyait de la valeur dans tout. Je vois une valeur visuelle dans tout.



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