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Avant le pont, les gens devaient se rendre dans la capitale en bateau

Pendant des années, Aminat Waheeda a conduit son taxi le long des ruelles étroites et des routes encombrées de la capitale des Maldives à la recherche de passagers. Les tarifs les plus lucratifs – les arrivées à l'aéroport – étaient hors de portée.

L'aéroport desservant Malé se trouve sur une île différente et un hors-bord était nécessaire pour passer entre les deux.

En 2018, tout a changé, tout comme la vie de Mme Waheeda. Et la mère célibataire de deux adolescents doit remercier la Chine.

Un pont à quatre voies de 2,1 km (1,3 mile) construit avec 200 millions de dollars (148 millions de livres sterling) depuis Pékin signifie que les chauffeurs de taxi de Malé peuvent désormais prendre des passagers directement à l'entrée de l'aéroport.

“Après la construction du pont , le transport est devenu facile pour tout le monde », dit-elle. “[It] a aidé les chauffeurs de taxi comme moi à gagner plus d'argent.”

En fait, ses revenus ont doublé.

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Amina Waheeda et d'autres chauffeurs de taxi n'étaient pas en mesure de récupérer les tarifs à l'aéroport

Le pont, le premier construit entre toutes les îles de l'archipel des Maldives, a également conduit à un boom de la nouvelle propriété et des développements commerciaux sur l'île de Hulumale où se trouve l'aéroport, allégeant la congestion dans la capitale pour ses 140 000 habitants.

Les projets d'infrastructure chinois dans les pays en développement ont été critiqués, mais le pont de Sinamale – ou le pont d'amitié Chine-Maldives comme on l'appelle aussi – pourrait être considéré comme un réel succès.

Cependant, le gouvernement actuel des Maldives ne le voit pas de cette façon. Il est alarmé de voir combien d'argent cette petite nation dépendante du tourisme doit maintenant à la Chine.

Le pont était l'un des nombreux projets majeurs construits sous Abdullah Yameen, un président pro-Chine élu en 2013. Il voulait relancer l'économie et emprunté des centaines de millions de dollars à la Chine pour ce faire.

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Le président chinois Xi Jinping (à gauche) photographié avec l'ancien président des Maldives Abdulla Yameen

À l'époque, le président chinois Xi Jinping se lançait dans sa grande «initiative de la ceinture et de la route» pour établir des liaisons routières, ferroviaires et maritimes entre la Chine et le reste de l'Asie, et bien au-delà.

Le mandat de M. Yameen a également été marqué par des allégations de violations des droits de l'homme, qu'il nie. De nombreux politiciens de l'opposition, dont l'ancien président Mohamed Nasheed, ont été emprisonnés.

Mais en septembre 2018, quelques semaines après l'ouverture du pont, M. Yameen a subi une défaite électorale surprise face à ses rivaux, le Parti démocrate des Maldives, avec Ibrahim Solih du MDP en devenant président.

Le changement de garde a également permis à M. Nasheed de revenir et réintégrer la politique.

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L'argent chinois a entraîné un boom des nouveaux développements immobiliers et commerciaux à Hulumale

Le nouveau gouvernement a rapidement commencé à examiner les finances de la nation. Ce qu'ils ont trouvé les a choqués.

«La facture [Chinese debt] était de 3,1 milliards de dollars», m'a dit M. Nasheed, aujourd'hui président du parlement. Ce chiffre comprend les prêts de gouvernement à gouvernement, l'argent donné aux entreprises publiques et les prêts du secteur privé garantis par le gouvernement maldivien.

Il craint que son pays ne soit tombé dans le piège de la dette.

“Ces actifs peuvent-ils générer suffisamment de revenus pour Le plan d’affaires d’aucun de ces projets ne donne à penser qu’il sera en mesure de rembourser le prêt. “

Il fait valoir que le coût des projets a été gonflé et que la dette sur papier est bien supérieure à l'argent réellement reçu – qui, selon lui, n'était que de 1,1 milliard de dollars, bien qu'il n'ait pas publié de documents pour sauvegarder ses sommes.

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Mohamed Nasheed craint que le pays n'emprunte trop d'argent

D'anciens fonctionnaires maldiviens et des représentants chinois soulignent son manque de comptabilité détaillée. Ils estiment que Malé doit à la Chine entre 1,1 et 1,4 milliard de dollars – toujours une somme énorme pour les îles.

Le PIB des Maldives est d'environ 4,9 milliards de dollars et si l'on se fie aux chiffres de M. Nasheed, la dette représente alors plus de la moitié de la production économique annuelle du pays. Si les revenus du gouvernement chutent, il pourrait avoir du mal à rembourser le prêt d'ici 2022-23.

Si les Maldives font défaut, M. Nasheed craint que son pays ne connaisse le même sort que le Sri Lanka voisin – il doit des milliards de dollars à la Chine après avoir emprunté pour reconstruire après des années de guerre civile.

Parmi les projets, le gouvernement sri-lankais a dépensé près de 1,5 milliard de dollars pour la construction d'un port à Hambantota. Mais en quelques années, le port s'est avéré non viable économiquement et Colombo a manqué à son engagement de prêt.

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Après la dette a été restructurée, une entreprise d'État chinoise a acquis une participation de 70% dans le port sur un bail de 99 ans en 2017. En outre, le Sri Lanka a également accepté de céder 15 000 acres autour du port à la Chine pour construire une zone économique.

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Le port de Hambantota au Sri Lanka a été financé par l'argent chinois

Pour la Chine, le port est un atout stratégique précieux donnant sur l'une des voies de navigation les plus fréquentées de l'océan Indien. Le port se trouve également à quelques centaines de kilomètres au large de la côte sud du rival de la Chine, l'Inde.

L'année dernière, le secrétaire d'État américain Mike Pompeo a critiqué la Chine pour ce qu'il a décrit comme des «accords d'infrastructure corrompus en échange d'une influence politique» “diplomatie de piège de la dette alimentée par des pots-de-vin”.

Pékin a rejeté ses commentaires comme “irresponsables”.

Dans une rare interview de la BBC, l'ambassadeur de Chine à Malé, Zhang Lizhong, a également rejeté les allégations selon lesquelles les Maldives étaient confrontées à un piège de la dette comme “une fiction”.

“La Chine n'impose jamais d'exigences supplémentaires à la partie maldivienne ou à tout autre pays en développement, qu'elles ne veulent pas accepter ou contre leur volonté.”

M. Zhang dit que le chiffre de 3 milliards de dollars de dette de M. Nasheed est “très exagéré”.

Les Maldives sont réputées pour être une destination touristique parfaite – mais l'archipel est également stratégiquement situé, avec des îles parsemées dans le nord de l'océan Indien. Des dizaines de milliers de pétroliers et de navires sillonnent la route.

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L'économie des Maldives dépend fortement de l'industrie du tourisme

L'Inde et la Chine se disputent l'influence dans la région depuis des années.

Certains affirment que certains des grands projets d'infrastructure, comme l'agrandissement de l'aéroport construit avec des prêts chinois pendant le mandat de M. Yameen, ont contribué à augmenter les arrivées de touristes aux Maldives. Ils soulignent qu'il était difficile d'obtenir l'argent pour les projets auprès d'autres acteurs internationaux.

“Je pense qu'à l'époque il n'y avait pas d'autre option”, déclare Ali Hashim, le gouverneur de l'Autorité monétaire des Maldives, les îles «banque centrale qui réglemente son secteur financier.

Il souligne que “d'autres pays de la région ainsi que lointains [countries] étaient assez réticents à prêter au gouvernement parce que les institutions qui contrôlaient l'ensemble du processus étaient lentement compromises”.

Les projets ont augmenté les arrivées de touristes. dans le pays – l'année dernière, ils ont atteint un record de 1,7 million, gagnant plus de 2 milliards de dollars.

L'une des principales raisons de la croissance du tourisme est que les gouvernements maldiviens successifs ont encouragé les investissements dans de nouvelles îles.

Les règles sur les investissements étrangers ont été assouplies pour construire plus de complexes hôteliers et d'hôtels. Des centaines de millions de dollars ont été versés par des investisseurs indiens, thaïlandais et chinois.

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Zhang Lizhong affirme que les allégations d'un “piège de la dette” sont sans fondement

M. Nasheed se dit préoccupé par les investissements chinois dans plusieurs îles où sont construits des complexes hôteliers et des hôtels qui ont des partenaires maldiviens et chinois.

“Il est très facile de voir que ces partenaires maldiviens n'ont pas le financement nécessaire pour être capable d'être un partenaire dans une telle entreprise, donc, les partenaires chinois l'achèteraient en un rien de temps. Je peux voir les îles se diriger vers eux très rapidement “, dit M. Nasheed.

Mais l'Ambassadeur Zhang rejette cela, faisant valoir le les investissements sont purement commerciaux.

“M. le Président peut ne pas obtenir la bonne information”, dit-il. “Nous n'attachons aucune condition préalable aux prêts. Cela n'arrive pas et n'arrivera pas.”

Le Congrès national du peuple de l'ancien président Abdullah Yameen est également cinglant à propos des allégations de M. Nasheed, les qualifiant de “alarmistes sans fondement” .

“Pas une seule île n'a été donnée aux Chinois”, déclare le vice-président du parti Mohammad Hussain Shareef.

À la fin de l'année dernière, M. Yameen a été condamné à cinq ans de prison pour blanchiment d'argent. Son parti l'a décrit comme une vendetta politique.

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Les craintes sur la dette ne se limitent pas aux Maldives. D'autres pays d'Asie ont également examiné des mégaprojets financés dans le cadre de l'Initiative chinoise de la ceinture et de la route.

L'année dernière, après un changement de gouvernement, la Malaisie a renégocié un projet de chemin de fer financé par la Chine, ramenant le coût d'un tiers à 11 milliards de dollars.

En 2018, le Myanmar a examiné un projet de port en eau profonde de plusieurs milliards de dollars financé par la Chine et l'a réduit aux trois quarts du coût initial, craignant que le prêt ne soit non remboursable.

Les Maldives ne sont pas la Malaisie ou Le Myanmar et son pouvoir de négociation sont limités.

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Il est fortement tributaire du tourisme, qui a été durement touché par l'épidémie de coronavirus. Les arrivées de touristes étrangers étaient en baisse de 55% à la fin juin. Les estimations suggèrent que le pays pourrait perdre plus de 700 millions de dollars, soit plus d'un tiers de ses revenus touristiques, cette année si la pandémie persiste.

Les responsables de Malé affirment que Pékin a accepté de suspendre partiellement le remboursement de la dette en raison de la pandémie.

Mais même ainsi, c'est un territoire financier inconnu pour les Maldives qui doivent espérer que leurs emprunts n'ont pas hypothéqué leur avenir.



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