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                    Terre vue de BepiColombo par l'une des caméras d'inspection embarquées
                

BepiColombo, la mission conjointe américano-japonaise sur Mercure, a franchi la Terre – une étape clé dans son voyage de sept ans pour atteindre la “planète de fer”.

Le survol gravitationnel a permis à la sonde spatiale deux en un pour plier un chemin vers le système solaire intérieur et saigner une certaine vitesse.

La mission doit s'assurer qu'elle ne voyage pas trop vite lorsqu'elle arrivera à Mercure en 2025 ou qu'elle ne pourra pas se mettre en orbite autour du monde minuscule.

“Ce serait tellement bien si nous pourrait prendre un transfert express, puis nous serions là dans quelques mois, mais cela ne fonctionne pas pour cette mission “, a déclaré à BBC News Elsa Montagnon, le contrôleur de vol en charge de BepiColombo à l'Agence spatiale européenne (Esa). .

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Légende des médias Elsa Montagnon: “Ce serait tellement agréable de prendre un transfert express mais cela ne fonctionne pas pour cette mission”

Ainsi que cela survol de la Terre, Bepi doit effectuer deux manœuvres similaires à Vénus et six à Mercure lui-même pour se mettre en position.

La seule alternative aurait été de donner au vaisseau spatial un volume colossal de carburant à utiliser dans un moteur de freinage. Une solution peu pratique.

Bepi s'est approché à 13 000 km (8 000 miles) de la surface de la Terre. L'approche la plus proche a été vers 5 h 25 BST (6 h 25 CEST).

Il aurait dû être visible dans le ciel sombre de l'hémisphère sud, mais pas à l'œil nu. Un petit télescope ou des jumelles était nécessaire.

Quiconque a capturé une photo a été invité à télécharger l'image sur ce groupe Flickr, ou à la publier sur Twitter ou Instagram en utilisant le hashtag #BepiColomboEarthFlyby.

La ​​mission BepiColombo de 3 milliards d'euros (2,6 milliards de livres sterling) a été lancée en octobre. 2018. Il comprend deux satellites scientifiques – le European Mercury Planetary Orbiter (MPO) et le Japanese Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO) – qui ont été joints à un module de propulsion pour la longue croisière.

Non seulement la vitesse de l'engin spatial doit l'empilement doit être contrôlé, mais il doit en être de même de son inclinaison par rapport au plan des planètes. L'orbite de Mercure est décalée de 6 degrés par rapport à celle de la Terre.

Déjà depuis le lancement de 2018, la mission a bouclé une boucle et demie autour du Soleil lors de sa grande odyssée, parcourant une distance d'environ 1,4 milliard de kilomètres. Lorsqu'ils seront installés à Mercury et prêts à commencer les observations scientifiques, Bepi aura terminé 18 boucles et parcouru plus de 8,5 milliards de kilomètres.

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Les scientifiques de la mission ont allumé un certain nombre d'instruments du duo pour passer la Terre, pour les tester et les calibrer. Malheureusement, la caméra principale du MPO européen n'a pas pu fonctionner en raison de sa position dans la pile. Mais de petites caméras d'inspection à côté de Bepi ont réussi à saisir des images en noir et blanc de la Terre et de la Lune.

Le prochain survol sera de Vénus en octobre. Pour la majeure partie du long voyage, les contrôleurs sur Terre limiteront la communication avec le vaisseau spatial à environ un contact par semaine.

“Bien sûr, même lorsque nous sommes en croisière tranquille, il y a quelques opérations de maintenance à faire avec le satellite Donc, en général, tous les six mois, nous procédons à une vérification approfondie des sous-systèmes et des instruments dans lesquels nous activons des unités qui ne sont normalement pas actives juste pour nous assurer qu'elles fonctionnent toujours correctement “, a expliqué Elsa Montagnon.

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                    La pile est déballée à Mercure pour permettre des observations complémentaires
                

Quelle science BepiColombo fera-t-il à Mercure?

Les éléments européens et japonais de la mission se sépareront lorsqu'ils arriveront à Mercure et joueront des rôles différents.

Le MPO européen est conçu pour cartographier le terrain de Mercure, générer des profils de hauteur, recueillir des données sur la structure et la composition de la surface de la planète, ainsi que la détection de son intérieur.

Le MMO japonais fera de sa priorité l'étude du champ magnétique de Mercure. Il étudiera le comportement du champ et son interaction avec le «vent solaire», la masse gonflante de particules qui s'écoulent loin du Soleil. Ce vent interagit avec l'atmosphère ultra-ténue de Mercure, fouettant des atomes dans une queue qui atteint loin dans l'espace.

On espère que les observations parallèles des satellites pourront enfin résoudre les nombreux casse-tête du petit monde chaud.

L'une des clés celles concernent le noyau de fer surdimensionné de l'objet, qui représente 60% de la masse de Mercure. La science ne peut pas encore expliquer pourquoi la planète n'a qu'un mince placage de roches.



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