Par Sam Bojarski

Plus tôt cette semaine, Fredly Charles et Junior Augustine ont été arrêtés en Louisiane, dans l'attente de leur expulsion. Pour les deux hommes, cela signifiait quitter la famille aux États-Unis. Un retour en Haïti, un endroit qu'ils connaissent à peine, risquait d'exposer plus de gens au nouveau coronavirus.

L'avocat du Massachusetts, Ira Alkalay, a déclaré que Charles, son client, était l'un des 12 Haïtiens détenus à l'Alexandrie, en Louisiane, qui ont organisé devait être expulsé le 7 avril. L'établissement est un centre de détention pour l'immigration et l'application des lois sur les clients (ICE) géré par la société correctionnelle GEO Group. En raison de son exposition au coronavirus, Charles a été retiré du vol juste avant son départ pour Port-au-Prince, a confirmé Alkalay.

Les raids et déportations sur glace ont continué pendant les pires jours de la pandémie et ont des conséquences pour la communauté haïtienne à aux États-Unis et en Haïti. Dans la diaspora, entendre les nouvelles des raids de l'ICE “fait toujours peur à la communauté, ce qui affecte beaucoup de choses”, a déclaré Leonie Hermantin, directrice des communications au centre de quartier de Sant La Haitian à Miami.

Charles, un détenu civil sans charges criminelles ouvertes contre lui, est marié à un citoyen américain et a deux enfants dans le pays qui sont également citoyens. Selon Alkalay, son retour en Haïti aurait signifié recommencer sa vie pourrait également signifier l'ostracisation en tant que porteur potentiel de coronavirus. Haïti a été secoué par la récente instabilité politique.

“Il est très, très inquiet, il n'est pas allé en Haïti depuis qu'il était enfant et il n'y a pas de famille là-bas”, a ajouté Alkalay, dans une interview du 6 avril. À l'époque, Charles croyait qu'il partait pour Haïti le lendemain.

Sabrina Salomon, une avocate basée en Floride représentant Augustine, 29 ans, a déclaré qu'il n'était pas clair s'il serait en mesure de retourner auprès de sa femme dans le sud de la Floride après avoir été expulsé. La détention d'Augustine arrive à un âge où de nombreux couples envisagent de fonder une famille.

“Il est regrettable que cela en soit arrivé, surtout maintenant qu'elle a le plus besoin de lui”, a déclaré Salomon.

Avant d'arriver à Alexandrie, Charles a passé du temps dans deux autres centres de détention: la prison du comté de Bristol et la House of Correction dans le Massachusetts et la prison du comté de Strafford dans le New Hampshire.

La prison du comté de Bristol fait l'objet d'une poursuite fédérale demandant la libération des détenus de l'ICE dans l'établissement en raison de la surpopulation et du dépistage incorrect des coronavirus. Une infirmière qui travaillait dans l'établissement ICE a été testée positive pour le coronavirus le 1er avril. Les détenus se sont mis en grève cette semaine pour protester contre les conditions.

Alkalay a déclaré dans une interview du 6 avril qu'il avait visité l'établissement une douzaine de fois au cours des deux dernières semaines. Les lits sont séparés de trois pieds et les détenus mangent et dorment dans une seule pièce.

“Il n'y a pas de distanciation sociale et les sanitaires y sont assez médiocres”, a-t-il ajouté.

Un shérif adjoint dans le comté de Strafford a testé positif pour le coronavirus, selon un rapport de presse du 2 avril. Alors que les membres du bureau du shérif du comté sont utilisés pour transporter les détenus, les autorités ont affirmé qu’il n’y avait aucune menace d’exposition aux détenus dans les établissements pénitentiaires du comté.

Charles avait fait part de ses préoccupations à Alkalay au sujet d'un autre détenu, soupçonné d'être originaire du Pakistan, qui souffrait de symptômes possibles de coronavirus. Les deux hommes ont été transportés ensemble du comté de Bristol à Strafford.

Charles avait été détenu dans le comté de Bristol pendant 16 mois et avait été amené dans le comté de Strafford le 27 mars. Il était là pendant environ cinq jours avant d'être envoyé en Louisiane, a écrit Alkalay dans un courriel partagé avec le Haitian Times.

Les responsables fédéraux de l’immigration envisageaient d’expulser les ressortissants haïtiens malgré la fermeture par le gouvernement haïtien des aéroports internationaux du pays aux vols commerciaux, afin de prévenir une épidémie de coronavirus.

Guerline Jozef, cofondatrice de la Haitian Bridge Alliance, qui dessert les demandeurs d'asile aux États-Unis, a déclaré que les vols transportant des déportés vers Haïti sont généralement affrétés. Jozef a collaboré à une pétition adressée à l'ICE et à l'administration Trump, afin d'arrêter le vol d'expulsion. Cependant, elle a confirmé que le vol avait atterri à Port-au-Prince le 7 avril.

Des fonctionnaires haïtiens se sont fait dépister pour le coronavirus

, c'est donc un autre risque », a déclaré Jozef.

Dans toute l'Amérique centrale, les déportés sont renvoyés non seulement à la violence qu'ils ont fui, mais aussi à des systèmes de soins de santé insuffisants. Bien que les gouvernements du Honduras, du Guatemala et d'El Salvador aient demandé aux États-Unis de ne pas renvoyer les déportés en Amérique centrale pendant la pandémie mondiale, trois à quatre vols arrivaient chaque semaine en mars, selon un communiqué de presse du 2 avril du Comité international de sauvetage, une organisation mondiale d'aide humanitaire.

La propagation communautaire du coronavirus a déjà été identifiée en Haïti, qui manque d'équipement et de main-d'œuvre essentiels pour gérer le virus. Une étude de 2019 sur la capacité de soins de santé du pays a identifié seulement 124 lits de soins intensifs et la capacité de ventiler seulement 62 personnes, dans le pays de 11 millions. Haïti a signalé son premier décès par coronavirus le 5 avril et avait 21 cas confirmés à cette date, un nombre qui est presque certainement un sous-dénombrement.

Application de la loi sur l'immigration et la diaspora

De nombreux membres de la diaspora haïtienne, qui compte plus d'un million de personnes aux États-Unis, connaissent au moins une personne, un ami ou un membre de la famille, sans papiers, a déclaré Hermantin.

“Si vous devez héberger quelqu'un qui n'a pas de papiers parce que c'est votre frère, votre sœur, et si vous pensez que ICE va venir chez vous, vous savez, vous faites probablement pression sur qu'ils partent », a déclaré Hermantin.

En février, l'ICE a intensifié ses opérations dans les villes sanctuaires, ces municipalités qui refusent d'aider les autorités fédérales à détenir les sans-papiers. Des raids ont eu lieu en mars en Californie, à New York, en Pennsylvanie et au Colorado, selon les médias.

Selon la carte interactive ICEWatch, maintenue par le Immigrant Defense Project, 27 raids ont eu lieu dans la région métropolitaine de New York du 1er au 19 mars, dernière date pour laquelle des informations étaient disponibles.

Un piéton marche dans la rue avec un masque facial dans le quartier chinois de New York. Photo de Susan Jane Golding.

Des directives sur le COVID-19 publiées par l'ICE indiquent que l'agence ne mènera pas d'opérations d'application de la loi dans les installations médicales, sauf dans des circonstances extraordinaires. L'ICE a également déclaré que ses opérations se concentreront sur les risques pour la sécurité publique et les individus soumis à une détention obligatoire pour des motifs criminels. Ses directives ont été mises à jour le 18 mars.

Genia Blaser, avocate principale au Immigrant Defense Project, basé à New York, a déclaré que l'ICE continue d'utiliser sa rhétorique sur la sécurité publique pour normaliser la façon dont elle mène ses opérations. Le coronavirus n'a pas empêché les agents ICE d'entrer dans les communautés et de devenir potentiellement des transmetteurs de la maladie.

Dans la région de New York, l'ICE a libéré des détenus en réponse à un litige. Mais malgré le risque de transmission de coronavirus à l'intérieur des centres de détention, Blaser a déclaré qu'il y avait très peu de cas où l'ICE avait libéré des individus qui étaient médicalement vulnérables.

Selon le Pew Research Center, environ 100 000 immigrants haïtiens sans papiers résidaient aux États-Unis en 2016. La peur des mesures d'application de la loi en matière d'immigration pourrait décourager les Haïtiens d'accéder aux services publics indispensables, à court et à long terme.

«La communauté est très stressée en ce moment, très, très stressée. Aucun emploi, le chômage est vraiment très élevé », a déclaré Hermantin.

En ce qui concerne le recensement de 2020, on craint que les sans-papiers ne répondent pas. Le Census Bureau cherche à collecter des données sur tous les résidents vivant aux États-Unis, quel que soit leur statut d'immigration. Malgré les efforts de l'administration Trump, le recensement de 2020 ne contient pas de question sur la citoyenneté.

En raison de préoccupations liées aux coronavirus, le délai de réponse au recensement une fois par décennie a été prolongé jusqu'à la mi-août.

“Nous sommes très préoccupés par la façon dont (nouvelles sur les raids de l'ICE) affecte le taux de réponse au recensement, car nous savons que plus le taux de réponse est faible, plus les ressources qui peuvent entrer dans notre communauté sont faibles”, a déclaré Hermantin.

La menace de l'application de la loi sur l'immigration pourrait également ajouter au climat de peur et de confusion entourant le processus de demande d'aide publique, selon Hermantin. L'administration Trump a redéfini la règle de la charge publique – un critère utilisé par les fonctionnaires fédéraux pour déterminer s'il convient d'accorder le statut de résident permanent légal – en 2019. Dans l'ensemble, les changements ont rendu plus difficile pour les immigrants qui ont reçu un logement public, une aide alimentaire et d'autres avantages pour obtenir le statut de résident permanent légal.

Le centre de Sant La, qui fournit un placement, une aide à la naturalisation et d'autres services à la communauté haïtienne de Miami, a fait des efforts pour éduquer les membres de la communauté sur les charges publiques. La règle affecte les résidents lorsqu'ils tentent de changer de statut, et non lorsqu'ils demandent des prestations.

Par exemple, les frais publics n’auraient pas d’impact sur les demandes de bons d’alimentation d’un parent sans papiers pour ses enfants citoyens. “Mais les gens ne le savent pas, et même s'ils le savent, ils ont peur”, a ajouté Hermantin.

Au milieu d'une crise sanitaire et économique, la menace de mesures coercitives oblige certains Haïtiens à s'inquiéter de leur statut juridique, augmentant les tensions dans un temps déjà incertain.

“Que cela se produise dans notre communauté ou non, l'impact est toujours préoccupant”, a déclaré Hermantin.

  Sam Bojarski

Sam Bojarski

Sam Bojarski, journaliste indépendant, a fait des reportages dans les communautés de la Pennsylvanie à Port-au-Prince. Son travail a paru dans des publications nationales, ainsi que dans les journaux locaux de sa ville natale de Pittsburgh.

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