L’ouragan Dorian est le deuxième ouragan de l’Atlantique le plus puissant jamais enregistré et le cinquième à avoir atteint la catégorie d’ouragans la plus élevée (cinq) au cours des quatre dernières années. Après avoir touché le sol pour la première fois, il a survolé le nord des Bahamas pendant plus de 50 heures.

Le bilan humain est actuellement de 50, mais plus de 1 000 personnes sont toujours portées disparues et au moins 70 000 sont sans abri. De nombreux habitants ont tout perdu, y compris leur industrie du tourisme, et ont désespérément besoin d'une aide humanitaire.

À une époque de si grande tragédie humaine, il peut sembler trop tôt pour pleurer la perte de la faune. Mais, en tant que biologiste de la conservation spécialisé dans l'écologie des îles, je m'inquiète également de la faune ornithologique unique des Bahamas: plusieurs espèces ont peut-être été gravement endommagées ou même perdues, littéralement du jour au lendemain.

À la même époque l'année dernière, les étudiants de ma maîtrise en UEA Matthew Gardner et David Pereira ont passé plusieurs mois à la recherche d'oiseaux sur l'île de Grand Bahama et ont pu annoncer la redécouverte d'une espèce inédite depuis l'ouragan Matthew en 2016: la sittelle Bahama (Sitta insularis). Une des nombreuses espèces d'oiseaux endémiques de ces îles – c'est-à-dire qu'elle ne vit nulle part ailleurs – la sittelle est un tout petit oiseau qui niche dans les cavités des arbres.

La sittelle souffrait déjà de la fragmentation de son habitat, de prédateurs invasifs tels que les serpents et les chats et l'extinction locale d'une espèce de pic indigène, le pic des Indes occidentales, dans les années 1990. Ce pic avait précédemment créé des trous d’arbre utilisés ultérieurement par la sittelle, qui aime nicher dans de petites cavités.

Matthew, David et d’autres de l’Université des Bahamas ont enregistré un enregistrement de l’appel de la sittelle afin de l’attirer et de l’observer – ils ont trouvé que l'oiseau était vivant après tout. Cependant, nous craignions que les effectifs ne dépassent pas un ou deux individus.

Malheureusement, il est peu probable que l'espèce ait survécu à Dorian.

En fait, Dorian aurait peut-être non seulement scellé le sort de la sittelle, mais aussi sévèrement. a touché d’autres oiseaux endémiques de ces îles, en particulier la paruline des Bahamas et le perroquet Abaco. Également connue sous le nom de perroquet Bahama Amazone, cette sous-espèce niche uniquement dans des cavités calcaires du sol susceptibles d'avoir été inondées par l'onde de tempête.

Nous nous inquiétons également pour la gorge jaune du Bahama, la paruline à capuchon olive , le colibri Bahama woodstar et l'hirondelle Bahama.

Nulle part où se cacher

Les scientifiques ne savent pas exactement comment différents oiseaux tentent d'échapper aux vents violents et aux fortes précipitations associées aux ouragans. Ce n'est pas la chose la plus facile à étudier dans la nature, pour des raisons évidentes. Nous savons que des tempêtes précédentes ont déjà détruit des espèces telles que l'hirondelle et le woodstar jusqu'en Floride ou même en en Pennsylvanie. Il est donc possible que certains individus, en particulier les hirondelles, se soient échappés en s'envolant vers d'autres îles avant l'ouragan. Mais pour la plupart des oiseaux, la meilleure chance de survie aurait été de s’abriter dans la pinède.

Jadis couvrant une grande partie des îles, cet écosystème indigène avait évolué au fil des ouragans de l’Atlantique et devait en principe protéger les oiseaux indigènes contre grosse tempête. Cependant, tout au long du XXe siècle, une grande partie de la forêt de pins de Bahama a été perdue au profit de l’exploitation forestière ou du développement urbain et les vestiges sont extrêmement fragmentés. Plus récemment, des ouragans majeurs ont provoqué des dégâts directs du vent et des ondes de tempête qui ont provoqué la destruction des arbres par de l'eau salée à l'intérieur des terres.

Pour les oiseaux, tout cela est une catastrophe. Non seulement une grande partie de leur habitat naturel a disparu, mais descendre sous un couvert d'arbres ne serait pas une option si le sol était inondé par les pluies torrentielles.

Tout cela est aggravé par un impact supplémentaire de Dorian sur l'environnement: un déversement d'hydrocarbures dans une grande installation de stockage sur l'île de Grand Bahama, qui aurait retenu 1,8 million de barils à l'époque. Cela, ajouté au fait qu'un ouragan libère généralement beaucoup de plastique dans l'océan, signifie que même les oiseaux survivants peuvent avoir du mal à trouver de la nourriture et de l'eau douce.

Les espèces insulaires sont menacées

À l'échelle mondiale, 182 espèces d'oiseaux sont menacées. pensé pour avoir disparu au cours des cinq derniers siècles. 92% d’entre eux étaient des espèces insulaires. On peut attribuer la plupart de ces extinctions historiques à la destruction de l'habitat et à des espèces introduites telles que les rats et les chats. Mais à l'avenir, les oiseaux en voie de disparition sur les îles océaniques devront également faire face à des ouragans plus forts et plus fréquents imputables au changement climatique.

La ​​leçon de Dorian est qu'il faut conserver et restaurer autant que possible l'habitat de plantes indigènes. Sur des îles comme les Bahamas, les plantes indigènes sont souvent elles-mêmes en voie de disparition, fournissent des habitats essentiels aux espèces menacées et conservent les eaux douces et les sols, protégeant ainsi contre l'érosion et les glissements de terrain.

Les Caraïbes abritent de nombreuses plantes et animaux endémiques, dont beaucoup sont menacé par les activités humaines. Il a donc été reconnu comme un point chaud de la biodiversité dans le monde.

Il est difficile de dire avec certitude ce que le changement climatique et des ouragans plus fréquents signifieront pour cette biodiversité, mais les enquêtes sur l'avifaune et l'habitat menées par Matthew et David en 2018 constituent un élément crucial. base pour nous de déterminer l’impact écologique de Dorian sur les Bahamas. Ce qui vient de se passer peut représenter la perte irremplaçable d'une partie petite mais néanmoins précieuse du patrimoine biologique de la planète.

Auteur: Diana Bell – Professeur de biologie de la conservation à l'Université d'East Anglia



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