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                    Le kava est une boisson populaire dans le Pacifique Sud
                

C'est un après-midi typiquement humide à Port Vila, la capitale du Vanuatu, une nation insulaire dispersée sur des centaines de kilomètres de l'océan Pacifique.

Les cigales sont fortes, les moustiques sont à la recherche d'une bouchée et, dans un bar improvisé, une femme Ni-Vanuatu verse un liquide boueux dans un petit bol en plastique. Le liquide en question est le kava, qui est un mélange d’eau et de la racine broyée du kava.

“Vous devez tout boire en une fois … votre bouche et votre langue vont commencer à s’engourdir, “explique le Dr Vincent Lebot, un expert mondial du kava. D'origine française, il vit au Vanuatu depuis des décennies. Nous demandons quoi d'autre va se passer. “Pas grand chose”, rit-il.

Au-dessus de la porte du bar, une lumière indique aux clients qu'il y a du kava dans la maison. Lorsque l'offre limitée du jour est épuisée, la lumière est éteinte.

Le bar, ou nakamal, s'appelle Last Flight, en raison de son emplacement derrière le principal aéroport du pays. Il est populaire auprès des ouvriers en salopette et bottes lourdes et a l'atmosphère d'un café en plein air très calme.

Mais il n'y a pas d'alcool à vendre ici, juste du kava. Les buveurs le prennent en une seule fois, parfois avec de l'eau pour aider à nettoyer le goût, puis ils crachent. Selon leurs défenseurs, la boisson réduit l'anxiété, aide au sommeil et peut même donner aux utilisateurs un léger sentiment d'euphorie. Les critiques disent que c'est dangereux et que c'est interdit dans l'Union européenne.

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                    Dr Vincent Lebot travaille pour le ministère de l'Agriculture du Vanuatu
                

“Le kava est une boisson très sacrée dans tout le Pacifique”, explique le Dr Lebot. Au Vanuatu, il était traditionnellement utilisé par les chefs lors de réunions, lors de discussions sur les affaires locales. Il serait saoulé dans une coquille de noix de coco. “Les chefs en boiraient pour pouvoir communiquer avec leurs ancêtres”, dit-il.

Mais récemment, son utilisation a été démocratisée. Au Vanuatu, la plupart des familles connaissent le kava et le cultivent hors de chez elles. Alors qu'il était autrefois interdit aux femmes de le boire, aujourd'hui dans la capitale, Port-Vila, il devient de plus en plus courant, même si certaines femmes des zones rurales se tiennent à l'écart.

M. Lebot espère que le liquide au goût inhabituel, acide et de couleur argile aura un attrait mondial et pourrait fournir à Vanuatu un flux de revenus bien nécessaire.

Les exportations de kava ont déjà été essayées, mais elles n'ont pas abouti comme prévu. Le Dr Lebot explique que le kava est maintenant interdit dans l'Union européenne, après que les extraits soient brièvement devenus populaires sous forme de supplément, mais qu'ils aient été déclarés dangereux. Le Dr Lebot insiste sur le fait que, une fois bien préparé, lorsque la racine séchée est réduite en pâte et mélangée à un liquide, elle est “parfaitement sans danger”.

quartiers.

L’un des problèmes auxquels le Vanuatu est confronté, dans son désir de professionnaliser l’industrie du kava, est que l’élevage de la plante se fait sur une base ad hoc.

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                    La racine de kava est traitée à la main par beaucoup de producteurs indépendants
                

Dan McGarry, un Canadien qui dirige le journal local – et un fan de kava – explique qu'à l'île de la Pentecôte, où une grande partie de la production est cultivée, les gens n'ont “guère plus que des machettes” pour cultiver la plante. Selon lui, à la suite du récent cyclone survenu aux Fidji, l'offre de Vanuatu a augmenté et les prix du kava ont augmenté.

“La popularité du kava a eu un impact considérable sur les économies rurales du pays”, dit-il. “Il existe des situations dans lesquelles des locaux affrétent des avions pour le ramener à Port Vila. Des personnes se rendent chez des concessionnaires automobiles avec beaucoup d'argent et achètent de tout nouveaux camions.”

Mais M. McGarry dit que cela a également entraîné une certaine intimidation et un “comportement de type cartel” alors que les plus gros producteurs tentent de contrôler le prix.

Commerce mondial

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Anne Pakoa, une dirigeante communautaire de Vanuatu, a également des inquiétudes. “Vous avez des situations où le kava détruit des familles. Les femmes le boivent aussi, et certaines barres de kava sont devenues des plaques tournantes de la prostitution. Cela provoque la léthargie, la peau sèche et lorsque les gens boivent trop, ils peuvent perdre sous l'influence. “

Mme Pakoa dit qu'il y a même des cas où des familles ont laissé des enfants sans surveillance pour aller boire du kava et que la maison familiale a pris feu. “Le kava pose maintenant des problèmes. Son usage est passé de cérémonial à quotidien”, dit-elle.

Le gouvernement australien ayant récemment pris des mesures pour assouplir les restrictions à l'importation de kava, de nombreuses exploitations agricoles du Vanuatu ont commencé à accroître leur production.

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Chris Morgan / BBC

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                    Nicole Paraliyu dirige une ferme de kava, mais dit qu'elle n'a jamais essayé la boisson
                

Nicole Paraliyu nous fait visiter la ferme qu'elle gère, une vaste parcelle de terres récupérées, entourée d'une forêt tropicale dense. La ferme produisait principalement du bois de santal, mais a récemment commencé à cultiver du kava. Mme Paraliyu a déclaré que de telles fermes pourraient potentiellement générer des revenus indispensables pour la population locale.

“Les gens pourraient rester sur les îles plutôt que de partir à la recherche de travail à l'étranger”, explique-t-elle.

Nous nous abritons d'une tempête de pluie tropicale près de la réserve de kava de la ferme, remplie de racines en train de se dessécher. Il y a une odeur puissante, comme un intense gingembre moisi.

Alors, a-t-elle déjà essayé le kava? “Non, pas une fois”, dit-elle en riant.

De retour au laboratoire du Dr Vincent au ministère de l'Agriculture, il nous montre des rangées de potions et d'extraits, et parle du potentiel pour exploiter certains des effets anti-anxiété perçus de la plante, et même des aspects qui suppriment les appétits. L'idée est de vendre la racine broyée sous forme de poudre que l'on peut mélanger à de l'eau et filtrer pour en faire une boisson.

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                    Dr Vincent étudie les différents types de kava
                

“Il est injuste que ce soit illégal dans certaines parties du monde”, dit-il. “Le Vanuatu peut produire un bon kava, et cela peut être important pour nous. C'est mal compris.”

De retour au dernier vol, Dan McGarry est d'accord. “Il est difficile de discuter de l'impact transformationnel qu'il a eu sur les économies insulaires rurales. Cela ne peut vraiment être considéré que comme une chose positive.”



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