Firelei Báez est née en République dominicaine sur l'île d'Hispaniola, où Christophe Colomb est arrivé pour la première fois en 1492. “C'était la plus ancienne colonie du nouveau monde”, explique l'artiste de trente-neuf ans de sa patrie, pendant des siècles, un carrefour pivot qui reposait sur le travail des esclaves à la fois des peuples autochtones et des Africains transportés à travers l'Atlantique sur le passage du milieu. «Les économies ont été testées, les populations mélangées», explique Báez, qui a déménagé à Miami à l'âge de huit ans avec sa mère et ses sœurs et est basée à New York depuis son arrivée à Cooper Union pour une école d'art. Bien que maintenant considérée en grande partie en termes de culture touristique, la République dominicaine, pose-t-elle, «était comme la boîte de Pétri pour la modernité».

Dans son vaste studio dans le Bronx, Báez tourne son objectif imaginatif sur la place de son l'éducation précoce, plomber ses histoires et mythologies diasporiques dans une série de toiles massives mesurant plus de huit par dix pieds. Des personnages féminins fantastiques et des paysages botaniques ou aquatiques sont peints sur des reproductions explosées de cartes historiques représentant des vues fluctuantes des Caraïbes dans le monde entier. Huit d'entre eux étaient en vue ce printemps avec James Cohan dans Tribeca, dans la deuxième exposition de Báez avec la galerie.

Dans une peinture, une magnifique créature serpentine tressée serpente sur une carte du XIXe siècle reflétant les investissements économiques dans les Caraïbes. Báez dit que le personnage a été inspiré par la reine amérindienne de Taíno, Anacaona, qui a choisi la mort plutôt que de devenir la maîtresse de l'un des capitaines de Columbus. «C'est une icône révolutionnaire sur laquelle les Dominicains et les Haïtiens, qui ne peuvent s'entendre sur rien, s'entendent», explique Báez, dont le père est d'origine haïtienne et la mère dominicaine, et qui vivait le long de la frontière des deux pays dans son enfance. «Je la considérais comme cet avatar de la résistance féminine, de la toute première étape de la colonisation à nos jours.»

Une nature morte prise parmi les détritus productifs du studio Bronx de Báez, où le peintre a exécuté sa dernière série de figuratifs

D'autres peintures incluent des versions de la Ciguapa, une trompeuse sauvage du folklore dominicain. Báez a commencé à intégrer cette figure dans ses premiers travaux abstraits lors d'une résidence pivot à Skowhegan dans le Maine, avant d'obtenir son MFA au Hunter College en 2010. “Elle m'a toujours été vendue comme un avertissement de ce qui ne devait pas être”, explique Báez, qui se décrit comme une enfant «hellion» et a toujours admiré la liberté de Ciguapa. “Les seules choses fixes à son sujet sont qu'elle a une crinière brillante et ses pieds sont en arrière, donc elle est sans trace.”

Sur une carte de 1645 positionnant les pays du monde en spirale, avec la France au centre, Báez recouvre un Ciguapa avec des cheveux et une flore luxuriante poussant à partir de deux pattes effilées. “Ces boules de poils deviennent presque comme des yeux d'araignée, donc ce que vous pensez ne pas vous regarder est constamment en train de regarder en arrière”, explique Báez, l'un des six artistes présélectionnés pour Artes Mundi 9 qui montrera des travaux au National Museum Cardiff au Pays de Galles. l'automne prochain. Les jambes velues d'un autre Ciguapa remuent les eaux d'une piscine pour enfants, tourbillonnant sur une carte du monde antique de 1846 depuis la fin de la troisième guerre punique en 146 av. «Il faut une histoire épique avec un grain de sel», explique Báez, qui aime revisiter les possibilités passées, présentes et futures à travers ses images hybrides en couches.

Báez réduira également le temps et la géographie, mais en utilisant différents médias, en elle la plus grande installation sculpturale à ce jour devait ouvrir ses portes fin mai au bassin hydrographique de l'ICA à Boston. Là, à l'intérieur de l'ancien entrepôt d'un chantier naval en activité, elle reproduit une partie des ruines architecturales du palais de Sans-Souci. Le palais a été construit en Haïti peu de temps après une révolution réussie menée par des personnes réduites en esclavage qui a renversé le gouvernement colonial français au début du 19e siècle, mais a ensuite été dévastée par un tremblement de terre en 1842.

«C'est comme si les eaux s'étaient retirées et vient cette ruine du fond de la mer de Boston », explique Eva Respini, conservatrice en chef de l'ICA, qui a estimé que le travail de Báez était bien adapté pour réfléchir à l'histoire du commerce, de la migration et des échanges culturels le long du port de Boston. “Ici, à Boston, les gens pourraient penser que” la révolution haïtienne n'a vraiment rien à voir avec moi “”, dit-elle, mais souligne qu'elle a été le précurseur du mouvement abolitionniste aux États-Unis.

Similaire aux fragments architecturaux fabriqués par Báez pour la Biennale de Berlin en 2018, puis récemment pour la High Line à New York, cette sculpture de soixante-douze pieds de long et vingt pieds de haut reproduit les colonnades et les couloirs du spectaculaire palais. Ses faux murs en ruine seront gravés au pochoir avec ses interprétations des motifs d'impression indigo ouest-africains, empruntés à des personnes asservies dans le sud américain, que Báez a incorporé avec des motifs de résistance, tels que le logo Black Panther.

Le tout sera drapé du plafond avec des bâches industrielles bleues, perforées pour laisser entrer une constellation de lumière, créant l'effet simultané d'être sous l'eau et sous le ciel nocturne.

«Ce site de Boston était l'un des plus grands points d'entrée pour les gens d'autres pays, presque un examen approfondi dans ce nouveau monde », explique Báez. Elle intègre le son dans son travail pour la première fois. Des voix murmurées, faisant écho aux histoires de sa propre migration et de tant d'autres, seront activées par le mouvement des gens à travers l'installation.

“Ce palais a été construit pour une reine et était un lieu de joie et d'apprentissage”, explique-t-elle, notant la présence de presses à imprimer à Sans-Souci, ce qui signifie «sans souci». «Si vous allez construire un nouveau terrain et un nouveau peuple, c'est ce que vous espérez. Même si un tremblement de terre incroyable l'a détruit, il résonne encore. »



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